Columnas de vapor en Europa

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William Sparks del Space Telescope Science Institute de la NASA ha dirigido a un equipo de científicos que, mediante el análisis de fotografías tomadas por el longevo telescopio Hubble, ha detectado columnas de vapor emergiendo de la superficie helada de Europa, el famoso satélite de Júpiter.

Las implicaciones de este descubrimiento son varias: En primer lugar, desmiente la suposición de los científicos de que Europa está cubierta por una capa de varios kilómetros de hielo de agua. Al menos en el punto de origen de esas columnas de vapor la capa de hielo deberá ser mucho más delgada. Esto podría suponer ventajas para la exploración de Europa, ya que no sería necesario excavar miles de metros para llegar al núcleo líquido del satélite.

En segundo lugar, y en el hipotético caso de que una misión tripulada llegara a la superficie de Europa, los integrantes de dicha empresa podrían contar con un suministro casi inagotable de agua, ya que la cantidad de este líquido presente en el satélite es el doble de la que hay en la Tierra. Una vez resuelto el problema de la temperatura y de la radiación cósmica (para lo cual el agua es un excelente aislante), habría posibilidades de supervivencia para una misión compuesta ya no por máquinas, sino por seres humanos.

En tercer lugar, y tomando en cuenta la fuerza de estas columnas de vapor que se elevan de la superficie de Europa hasta alturas de más de 200 km, la noción de que el satélite es un sitio inactivo y yermo se tambalea: Se desconoce el origen de las fuerzas que provocan estos fenómenos, pero bien podría tratarse de movimientos de placas geológicas (o como se les llame en Europa) o la posible existencia de fenómenos volcánicos en dicho cuerpo celeste.

Como se ve, la comprensión de esos lejanos objetos dista mucho de ser completa. Aún falta mucho por descubrir y todas estas observaciones no hacen sino alimentar la curiosidad de los científicos. Con cada descubrimiento, las razones para plantearse seriamente una misión a Europa (tripulada o no) son cada vez más convincentes.

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